Une percée dans le séquençage de l’ADN indique pourquoi la plupart des fumeurs ne contractent pas de cancer du poumon

Si vous vous inquiétez du cancer du poumon, alors fumer est incroyablement dangereux. Le risque qu’un non-fumeur développe la maladie est d’environ un sur 6 000. Pour quelqu’un qui fume régulièrement, les chances montent en flèche à une sur cinq ou dix.

Et pourtant, la plupart des gens qui fument ne développeront pas de cancer du poumon.

Une équipe de chercheurs a commencé à comprendre pourquoi. Dans une petite étude publiée lundi dans la revue à comité de lecture Génétique naturelle, ils rapportent que le tabagisme semble entraîner une augmentation prévisible du nombre de mutations cancérigènes dans les cellules pulmonaires, mais seulement jusqu’à un certain point. Une fois que quelqu’un a fumé l’équivalent d’un paquet de cigarettes par jour pendant 23 ans, le nombre de mutations a cessé d’augmenter.

“Nos données suggèrent que ces personnes ont peut-être survécu si longtemps malgré leur forte consommation de tabac parce qu’elles ont réussi à supprimer l’accumulation de mutations”, explique le pneumologue et chercheur en génétique Simon Spivack, co-auteur de l’étude. “Cette stabilisation des mutations pourrait provenir du fait que ces personnes disposent de systèmes très performants pour réparer les dommages à l’ADN ou détoxifier la fumée de cigarette.”

Une percée en génomique met l’accent sur les mutations

Les chercheurs qui étudient les effets de la fumée de cigarette sur la santé ont utilisé toutes sortes de méthodes – de l’administration à des animaux de laboratoire de fortes doses de produits chimiques trouvés dans le tabac à la recherche d’archives pour déterminer quelles maladies les fumeurs contractent le plus souvent – ​​pour comprendre comment l’habitude affecte le corps. Ces études ont clairement montré que les cigarettes contiennent des centaines de produits chimiques nocifs, dont des dizaines de cancérigènes.

Pendant des décennies, les chercheurs n’avaient aucun moyen de mesurer les mutations dans les cellules pulmonaires qui causent réellement le cancer du poumon. Il y a cinq ans, des chercheurs de l’Albert Einstein College of Medicine de New York ont ​​trouvé un moyen de surmonter les limitations techniques qui rendaient impossible le séquençage du génome. Autrement dit, ils ont compris comment déterminer l’ordre exact des molécules A, T, C et G de l’ADN dans une seule cellule sans introduire trop d’erreurs dans le processus.

Dans cette nouvelle étude, bon nombre des mêmes chercheurs ont utilisé cette technique pour comparer les cellules pulmonaires de personnes qui n’avaient jamais fumé et de personnes qui avaient fumé pendant des années.

Fumer provoque la formation de mutations – mais seulement jusqu’à un certain point

Cette étude relativement petite n’a impliqué que 33 participants, âgés de 11 à 86 ans. Environ la moitié d’entre eux étaient des fumeurs. Les autres n’avaient jamais fumé. Les médecins ont prélevé des cellules de la paroi de leurs poumons lors de bronchoscopies médicalement nécessaires.

“Ces cellules pulmonaires survivent pendant des années, voire des décennies, et peuvent donc accumuler des mutations avec l’âge et le tabagisme”, explique le Dr Spivack. “De tous les types de cellules pulmonaires, celles-ci sont parmi les plus susceptibles de devenir cancéreuses.”

Les chercheurs ont utilisé leur nouvelle technique pour identifier le nombre de mutations dans ces cellules pour chaque personne. Ensuite, ils ont comparé ces informations aux données sur la quantité de fumée de chaque participant au cours de sa vie, mesurée dans une unité appelée “années-paquets”. Une année-paquet équivaut à fumer un paquet de cigarettes par jour pendant un an. Le plus gros fumeur de l’étude avait fumé pendant 116 paquets-années.

Sans surprise, ils ont découvert que fumer pendant plus d’années avait tendance à être corrélé à davantage de mutations de l’ADN dans les cellules pulmonaires. “Cela confirme expérimentalement que le tabagisme augmente le risque de cancer du poumon en augmentant la fréquence des mutations”, tout comme les chercheurs le croient depuis des décennies, dit Spivack.

Mais il y avait une surprise dans leurs données. Cette étroite corrélation entre le nombre d’années de pack et le nombre de mutations a disparu à 23 années de pack. Après ce point, le nombre de mutations a cessé d’augmenter.

“Les fumeurs les plus lourds n’avaient pas le fardeau de mutation le plus élevé”, explique Spivack. En d’autres termes, le participant qui avait fumé 116 paquets-années n’avait pas cinq fois plus de mutations que quelqu’un d’autre qui avait fumé quelques dizaines d’années-paquets. “Nos données suggèrent que ces personnes ont peut-être survécu si longtemps malgré leur forte consommation de tabac parce qu’elles ont réussi à supprimer l’accumulation de mutations”, explique Spivack.

D’autres découvertes comme celles-ci pourraient révolutionner la façon dont les médecins préviennent le cancer du poumon

Bien qu’il s’agisse d’une découverte précoce d’une petite étude, c’est un fait remarquable qui pourrait donner un aperçu des raisons pour lesquelles certaines personnes développent un cancer et d’autres non.

“Cette stabilisation des mutations pourrait provenir du fait que ces personnes disposent de systèmes très performants pour réparer les dommages à l’ADN ou détoxifier la fumée de cigarette”, explique Spivack.

Si les chercheurs peuvent comprendre comment identifier ces personnes avant qu’il ne soit trop tard, ils peuvent offrir une aide ciblée et donner aux personnes les plus susceptibles de souffrir une raison encore meilleure de ne pas fumer.

“Cela peut s’avérer être une étape importante vers la prévention et la détection précoce du risque de cancer du poumon et loin des efforts herculéens actuels nécessaires pour lutter contre la maladie à un stade avancé, où se produisent la majorité des dépenses de santé et de la misère”, déclare Spivack.

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